La vita potrebbe esistere su una delle lune di Saturno senza che nemmeno un’astronave abbia bisogno di un atterraggio

Rappresentazione artistica di Encelado. Credito: NASA/JPL-Caltech

Gli scienziati suggeriscono che le prove della vita sulla luna ghiacciata di Saturno, Encelado, potrebbero essere rilevate da un’astronave robotica che campiona pennacchi di gas metano che fluiscono dal suo interno liquido.

Tutto ciò di cui la NASA ha bisogno sarà un robot in grado di campionare questi pennacchi o di violare la superficie ghiacciata esterna del pianeta in quello che ora sappiamo essere un oceano caldo e salato sottostante.

Quando la NASA lo ha esaminato per la prima volta nel 1980, sembrava un globo di neve poco emozionante nel cielo.

Una seconda missione della NASA tra il 2005 e il 2017 ha scoperto che uno spesso strato di ghiaccio nasconde un vasto e caldo oceano di acqua salata che rilascia metano, un gas che tipicamente proviene dai microbi sulla Terra.

Il metano è stato scoperto quando la sonda Cassini della missione ha attraversato giganteschi pennacchi d’acqua eruttati dalla superficie di Encelado.

L’anno scorso, gli scienziati dell’Università dell’Arizona negli Stati Uniti e dell’Università delle scienze e delle lettere di Parigi in Francia hanno concluso che se la vita fosse apparsa su Encelado, questo potrebbe spiegare perché lì si trova il metano.

Mentre il numero di batteri nelle sue vicinanze sarebbe piccolo, sarebbe sufficiente per rilevarli una visita da un veicolo spaziale robotico.

Il professor Régis Ferrière dell’Università dell’Arizona ha recentemente condotto uno studio che ha mostrato come un robot ben equipaggiato non avrebbe nemmeno bisogno di atterrare su Encelado, ma semplicemente volerebbe attraverso uno dei suoi poli per determinare “con sicurezza” se la vita si è evoluta lì.

READ  Nuove stelle nella Nebulosa di Orione, viste da Hubble

Perché Encelado?

Una delle 83 lune di Saturno, la superficie sembra uno stagno ghiacciato che luccica al sole, riflettendo la luce come nessun altro nel sistema solare.

Lungo il polo sud della Luna, almeno 100 gigantesche colonne d’acqua sono esplose attraverso le crepe nel paesaggio ghiacciato creato dalla gravità di Saturno. Il metano extra che viene cancellato nei pennacchi è come le prese d’aria idrotermali sottomarine della Terra dove due placche tettoniche si incontrano.

Quando si incontrano, il magma caldo sotto il fondo marino riscalda l’acqua dell’oceano nella roccia porosa creando “fumatori bianchi” che rilasciano acqua di mare bollente e ricca di minerali.

Relazionato: La NASA misura per la prima volta l’interno di Marte, rivelando un enorme nucleo liquido

I microrganismi sottomarini non hanno accesso alla luce solare, quindi hanno bisogno di energia dalle sostanze chimiche rilasciate dai fumatori bianchi per sopravvivere.

“Sul nostro pianeta, le bocche idrotermali brulicano di vita, grandi e piccole, nonostante l’oscurità e la folle pressione”, ha recentemente spiegato Ferrier. “Gli organismi più semplici sono microbi chiamati metanogeni che si forniscono energia anche in assenza di luce solare”.

I metanogeni convertono il diidrogeno e l’anidride carbonica in energia e rilasciano metano come sottoprodotto.

I calcoli dei ricercatori si basavano sulla teoria secondo cui Encelado contiene metanogeni che vivono in prese d’aria idrotermali simili a quelle sulla Terra.

Più così: La NASA rileva per la prima volta l’anidride carbonica, l’elemento costitutivo della vita, nell’atmosfera di un pianeta extrasolare

Il team ha lavorato per determinare esattamente la massa totale di metanogeni su Encelado, nonché la probabilità che le loro cellule e altre molecole organiche uscissero dai pennacchi.

READ  Una nuova scoperta nella plastica potrebbe aprire la strada a prodotti, batterie e schermi migliori

Il team afferma che qualsiasi regione di Encelado che ospita la vita alimenterebbe i pennacchi con abbastanza cellule o materiale organico per gli strumenti a bordo di una futura astronave per raccoglierli.

Una missione futura potrebbe avere difficoltà a trovare prove dirette della vita, afferma il team, ma la presenza o l’assenza di alcune molecole organiche, come alcuni amminoacidi, servirebbe come prova indiretta a favore o contro un ambiente pieno di vita.

pagando: Una sonda della NASA è entrata per la prima volta nell’eliosfera, insegnandoci subito cose nuove sulla nostra stella

“Le prove definitive di cellule viventi catturate in un mondo alieno possono rimanere sfuggenti per generazioni”, ha affermato il primo autore dello studio, il dott. Antonin Avolder. “Fino ad allora, il fatto che non possiamo escludere la vita su Encelado è probabilmente il meglio che possiamo fare.”

Gli scienziati ora vogliono tornare su Encelado e una missione propone di atterrarvi negli anni ’50 per raccogliere dati “esaustivi” sull’argomento.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *