Jonny Evans: come “fare i numeri” in allenamento ha portato il difensore NI sulla strada per 100 presenze

Evans ha collezionato la sua 99esima presenza con l’Irlanda del Nord nella vittoria per 2-1 sul Kosovo sabato

Il debutto di Jonny Evans in Irlanda del Nord è stato uno dei più memorabili nella storia del paese. Tuttavia, solo pochi giorni fa, il regista non aveva mai sentito parlare di lui.

La squadra di Laurie Sanchez ha perso 3-0 in casa contro l’Islanda sabato, quando la mattina di lunedì 4 settembre 2006 aveva bisogno di alcuni giocatori dell’Under 21 per “fare i conti” per una partita di allenamento.

La Spagna, campione del mondo e campione della nazionale europea, sarebbe arrivata in città mercoledì e si stava preparando una serata speciale al Windsor Park.

Evans, il 18enne centrocampista del Manchester United che non ha ancora fatto la sua apparizione con la prima squadra, è stato uno di quelli a cui è stato chiesto di salire – e giocare in una posizione sconosciuta.

“Non ho nemmeno incontrato Johnny in quel momento fino a lunedì ed è stata la prima volta che l’ho visto giocare”, ha spiegato Sanchez, che è stato allenatore dell’Irlanda del Nord dal 2004 al 2007.

“Johnny era al centro della difesa ma non avevamo un terzino sinistro e poteva giocare con i piedi. Durante la partita 11v11 sono rimasto con il mio allenatore pensando ‘Non è cattivo, sai.'”

“Penso che sia stato John Goodman (l’allenatore di Sanchez) a suggerirci di rimanere con noi, e io l’ho fatto. Siamo rimasti molto colpiti da lui durante l’allenamento di martedì e quindi abbiamo deciso di giocare con lui contro la Spagna. Ho sentito ‘Lui è a suo agio sulla palla, è un grande giocatore e ha molto su di sé’. Quindi mettiamoci dentro. I giocatori lo adoravano e sembrava normale”.

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“Torres, Raul e Villa hanno tentato tutti la fortuna”

Martedì sera ad Atene contro la Grecia, Evans, ora 34enne e capitano del Leicester City, è destinato a vincere la sua 100esima partita in nazionale nella finale della Nations League per l’Irlanda del Nord.

Una pietra miliare in una carriera internazionale che difficilmente avrebbe potuto iniziare in circostanze più difficili.

Solo 18 anni. Affronta il mondo e raddoppia la nazionale europea. Giocare fuori centro. Non ha mai giocato per il suo club. La squadra è sotto pressione. E il manager che ha appena incontrato.

Come affronti? Bene, forse la memoria persistente di Sanchez dal gioco fornisce il tiro perfetto.

“Quello che ricordo di più è che tre giocatori davanti, Fernando Torres, Raul e David Villa, stanno affrontando Johnny”, ricorda.

Torres è partito dalla destra e dopo un po’ ha scambiato con David Villa, che è venuto e ci ha provato.

“Loro tre sapevano che questo ragazzino stava giocando la sua prima partita e probabilmente pensavano che sarebbero stati in grado di ottenere qualcosa da lui. Ma non l’hanno fatto. Johnny sembrava che ci avesse giocato 100 partite come terzino sinistro. “

Forte bocciatura di Sir Alex e simile allo stadio greco

Laurie Sanchez
Sanchez ha ottenuto vittorie su Inghilterra e Spagna durante il suo periodo come allenatore dell’Irlanda del Nord

Evans è diventato rapidamente un giocatore chiave sotto Sanchez prima che l’ex centrocampista di Wimbledon non potesse resistere alla chiamata della Premier League e prendesse il controllo del Fulham nel 2007.

Ha riunito un gruppo di giocatori dell’Irlanda del Nord al Craven Cottage, ma non ha avuto successo nei suoi tentativi di ingaggiare il diplomato della Greenisland Academy.

“Stavo parlando con Sir Alex Ferguson e ho chiesto di acquistare Johnny perché non era nella prima squadra dello United, ma presto mi è stato detto che avevano già rifiutato 15 milioni di sterline a suo favore.

“Ho chiesto un prestito, e ancora una volta ha detto di no, e subito dopo era nella squadra dello United. Sir Alex era irremovibile che sarebbe stato uno per il futuro, quindi non ce l’aveva”.

L’orgoglio con cui Sanchez ha assistito alla progressione della carriera di Evans aumenterà ancora di più se Evans vincerà la sua 100esima partita contro i greci.

“Recentemente mi sono reso conto che la partita si sarebbe giocata allo stadio Georgios Kamaras, dove sono riuscito a gestire l’Apollon Smirnis [for five months from November 2013]. È ironico che Johnny abbia raggiunto un tale traguardo lì”.

La coinquilina Hailey era già a conoscenza

David Healy e Jonny Evans
Healy ed Evans hanno entrambi iniziato la loro carriera al Manchester United

Anche se Sanchez potrebbe non aver saputo molto del giovane talentuoso dello United, il capocannoniere David Healey, che a sua volta è arrivato nelle giovanili dell’Old Trafford, lo ha sicuramente fatto.

In effetti, potrebbe essere stata la relazione con lo United a spingere l’allenatore a fare dell’attaccante Evans il suo primo compagno di stanza, una mossa che ha contribuito a stringere una forte amicizia che continua ancora oggi.

“Ricordo che quando avevo 18 anni ho parlato con Eddie Coulter, lo scout che ha portato me e Johnny allo United, ed era entusiasta di questo giovane giocatore che aveva”, ha detto Healy.

“Ho creduto alla parola di Eddie quando ha detto che non aveva mai visto un giocatore come Johnny – vuoi vedere quel ragazzo” era quello che aveva da dire. Poi, quando lo vedi allenarsi davvero, giocare ed essere dentro e intorno al gruppo, possiamo dire che entro 24 ore abbiamo un vero giocatore tra le mani.

“Johnny, persona e giocatore, è incredibile. L’ho conosciuto nel corso degli anni ed è stato un meraviglioso servitore dell’Irlanda del Nord. È molto rispettoso, è umile e viene da una buona famiglia”.

Il “giocatore spazzatura” che ha rotto il cappello numero 100 di Ronaldo

Cristiano
L’Irlanda del Nord ha negato a Cristiano Ronaldo di vincere la sua 100esima partita in nazionale

Mentre chiamava scherzosamente il golf del suo buon amico “stronzate”, c’era un luccichio negli occhi di Hailey quando parlava delle qualità di Evans come giocatore.

“Il suo impegno prima di tutto, il suo livello di forma fisica – so che ha saltato alcune partite per infortuni fastidiosi, ma spesso si rende disponibile.

“Johnny viene da quel contesto in cui giocare per l’Irlanda del Nord significa molto e se ogni giocatore si avvicina in questo modo, ci saranno molti giocatori che vinceranno 100 presenze.

“È la sua calma e comprensione e la copertura difensiva che fornisce. È molto a suo agio da entrambe le parti. Sarebbe stato un duro colpo quando avrebbe dovuto lasciare il Manchester United, ma ci è riuscito a West Bromwich Albion e Leicester. Deluso e arrabbiato quando l’altro le persone intorno a lui non fanno il loro lavoro, questo è il modo”.

Mentre Evans ha costantemente offerto prestazioni stellari per il suo paese nelle 99 presenze con cui ha giocato, due prestazioni straordinarie per Haley – e una che non era nel copione di Cristiano Ronaldo.

“Abbiamo pareggiato 1-1 fuori Ronaldo per la sua 100esima partita in una notte piovosa in Portogallo. Tutti all’epoca parlavano di Pepe e Bruno Alves, ma Johnny è stato fantastico quella notte. Gli ho detto in seguito ‘La gente parlava di Alves’ muoviti per 25. £ 1 milione, e se è così, vali £ 80 milioni.

L’altra prestazione è stata contro l’Italia di recente, quando abbiamo pareggiato 0-0 e lo staff tecnico italiano [including Roberto Mancini and Gianluca Vialli] Commenta come può essere italiano Johnny. È di prima classe”.

Nel 2006 Evans avrebbe potuto essere italiano nonostante tutto quello che Laurie Sanchez sapeva. Ma lui e tutti i sostenitori dell’Irlanda del Nord hanno presto scoperto tutto su di lui.

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